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股東紛爭是公司無法運作的最常見原因之一,如果你到亞洲區做生意,更覺此話不假,因為在那裏,外國投資往往要面對文化差異、當地的營商手法及特定的法律要求。採用股東協議可以減低這幾方面的風險。

從法律層面來說,股東協議是一份由公司創辦人締結的合約,締約有兩個目的:(i)界定各自的權利和責任,及(ii)安排公司的管理事宜。創辦人無意管理業務的日常運作,只是著眼於這方面的若干重要問題。

股東協議是公司組織章程細則的補充文件。他們必須遵行股東協議的強制性條文,但可以自由調整非強制性條文。除此之外,協議的條文必須符合執行協議所在地的司法管轄權區的法律要求。由於不同司法管轄權區可能各有不同的要求,拿着一份協議樣板走天下是行不通的。因此,股東協議沒有甚麼標準不標準的,全是因應需要而訂定。

股東協議的最常見問題包括以下幾項:

發行新股及反攤薄權

除非有明文規定阻止,否則大股東(在法律上)一般可以決定發行額外股份,攤薄小股東的權益。行使反攤薄權,要求公司先按現時的持股量,向現有股東發售新股份,可減弱這種「詭計」的成效。

轉讓現有股份及選擇退出

有很多條文可以用來阻止股份被轉讓到不受歡迎的第三方(包括競爭對手)手上。大多數股東協議規定股份轉讓要得到公司批准,並且給予現有股東購買可轉讓股份的選擇權。同時,如果受益人是全資控制的關聯公司、某股東的家族成員或者信託,轉讓限制一般並不適用。常見的股份轉讓限制包括優先購買權、隨售權及/或領售權。

公司的管理

通常來說,大股東(51%)可以委任及罷免董事會成員。誰人有權委任及罷免董事,公司的實際控制權就落在誰的手裡。這對小股東,特別是持有大量股份(最多49%)的小股東,未必公平。不過,股東協議可以給予小股東委任董事的權利,使他們能夠保留公司一部分的管治權。

除此之外,法律規定至關重要的決定,也就是影響或改變公司原先結構的決定,必須得到股東批准方可作實。增加資本、減少資本、變更註冊地址、變更面額、清盤等,都是至關重要的決定。不過,股東可以決定董事會及/或股東採用哪個策略性決定。股東協議可以超出法律要求,採用一份詳細列出重大決定的清單,以及訂明特別大多數的規定。

不競爭

業務夥伴通常有一樣的專長及/或互補不足,這正是他們原本走在一起的原因。不過,當他們拆夥或想發展類似甚至相同業務的時候,會發生甚麼事呢?股東協議可以訂明不競爭不招攬條款,預先限定股東可以進行的競爭活動。

排解糾紛的方法

股東之間的意見分歧有時會形成僵局,公司陷入其中,無法做任何決定。這可以嚴重影響公司持續經營的業務。為了避免這樣的結果,股東協議可以訂明退出策略,以這策略為依據,就可強迫一名或多名股東收購其他股東的股份。在這種情況下,不妨請教獨立專家的意見,或者採用預定的公式,確定現有股東所持股份的價值。

除非已經採用預定機制解決問題,否則股東紛爭可以嚴重影響業務的可行性。採用股東協議有助減低潛在分歧的不確定性,也能確保結果公平。

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